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PSICOBIOLOGIA DE LA ATENCION PARA PROFANOS(2): CARACTERISTICAS

Joaquín Díaz Atienza.

 La atención ha sido ámpliamente estudiada en neurociencia, aunque aún quedan bastantes aspectos por conocer. Sabemos que existe un aspecto voluntario, es decir toma de conciencia del estímulo. También que la cantidad de información a la que podemos prestar atención es limitada, a lo que se le denomina selectividadComo que tampoco podemos procesar mucha información diferente de forma simultánea lo que nos indica que posee una capacidad limitada.

Por tanto, en la selectividad atencional existen dos mecanismos: mientras se focaliza hacia la información que nos interesa, desatendemos a la que no es relevante. Aunque, como sabemos, la desatención no es total ya que siempre existe un cierto nivel de vigilancia por si fuera necesario prestar atención a algún acontecimiento relevante.

Estos aspectos son retomados por POTSNER en la conceptualización de sus tres sistemas funcionales:

  • Sistema atencional posterior.

Es un sistema de orientación atencional hacia la información visual. Este sistema está regulado por la noradrenalina producida por el núcleo coeruleus.

Funcionalmente, consiste en la fijación del objetivo de atención en la fóvea ocular siendo procesado por área cerebrales posteriores: la información es transmitida por las cintillas ópticas hasta el área visual V1 con proyección hacia áreas parietales. La acción de estas últimas es el “desenganche” del foco de atención cuando sea preciso.

Otras estructuras que intervienen en el procesamiento son el núcleo pulvinar del tálamo posterior y el colículo superior. El núcleo pulvinar es el encargado de analizar la información atendida. Aunque la información atendida por este sistema es fundamentalmente visual se sabe que participa en otros sistemas atencionales.

  • Sistema atencional anterior.

Se le suele llamar también sistema frontal. Si el sistema posterior está especializado en la orientación, este lo está en la detección de estímulos, así como en la interpretaciones semánticas y el la atención dividida.

  • Sistema de alerta y de activación.

Depende de estructuras cerebrales situadas en el tronco cerebral (sustancia reticular activadora ascendente). Mantiene el “tono” atencional.

Los planteamientos de POSTNER han dado lugar a los siguientes principios generales:

    • El sistema implicado en el fenómeno cognitivo que denominamos atención se encuentra anatómicamente separado de los procesos específicos.

    • Las áreas implicadas puede tener otras funciones.

    • Lo que denominamos atención es el resultado funcional de una serie de estructuras conectadas en red.

Medir la atención

Existen bastantes procedimientos para medir la atención. Tal vez el más conocido por los clínicos sea elContinuous Performance Test que presenta distintas modalidades, aunque en definitiva la información está referida a los fallos por comisión, interpretados como indicador de impulsividad, y los fallos por omisión que son interpretados como indicador de atención sostenida.

Sin embargo, el indicador más utilizado en experimentación es la medida del tiempo de reacción entre la presentación del estímulo diana y la emisión de respuesta. Para comprender este indicador debemos considerar dos situaciones: si el estímulo es atendido o desatendido, tanto visualmente como espacialmente. Cuando el sujeto espera el estímulo en una situación determinada o seguido de una señal acústica, los tiempos de reacción son más cortos que sin estos estímulos de localización. Es importante resaltar que la disminución del tiempo de reacción ante una señal acústica nos indica que existen una conexión intramodal entre el habla y los mecanismos que regulan la atención visoespacial.

Llamamos atención voluntariamente orientada cuando hacemos creer al individuo que el estímulo aparecerá en un determinado lugar y atención automáticamente orientada cuando utilizamos un estímulo sensorial. Cuando coincide la indicación de presentación y el estímulo los tiempos de reacción son más cortos. La diferencias en el tiempo de reacción en función de las expectativas del sujeto se denomina beneficio cuando se reduce el tiempo de reacción y coste cuando se incrementa.

Otra técnica de evaluación que nosotros solemos realizar en nuestro protocolo es la escucha dicótica, consistente en la presentación de dos estímulos auditivos simultáneos, y que difieren fonéticamente aunque muy parecidos, en ambos oídos. Al sujeto se le pide que repita las palabras que oye lo que nos da información sobre predominancia hemisférica del procesamiento auditivo. En este caso los errores y omisiones serían indicadores de la atención siempre que hayamos descartado un problema de discriminación auditiva. Otro procedimientos que pedirle al sujeto que atienda os estímulos verbales por un solo oído: la variación de los estímulos acertados nos dirá cual es el oído atento.

Modelos teóricos

Existen dos modelos sobre la selectividad atencional según su presentación en el tiempo. El primero los denominamos Modelo de la Selección Temprana. Defiende la hipótesis que para que un estímulo sea procesado atencionalmente, según su relevancia, no debe haber sido analizado ni en su complejidad sensorial ni semántica. En el Modelo de Selección Tardía, se defiende todo lo contrario: la determinación de la relevancia de un estímulo para que sea atendido o desantendido requiere previamente su análisis y codificación semántica. Por tanto, se trataría de un proceso tardío.

Próximo post: Bases neurológicas de la atención.

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ACERCA DE JOAQUIN DIAZ ATIENZA

Licenciado en Medicina y Cirugía y Doctor en Neurociencias por la U. de Granada
Psiquiatra por la U. Pierre et Marie Curie – Paris;
Psiquiatra Infanto-juvenil por la U. Pierre et Marie Curie – Paris;
Master en Bioética; Master en Psicobiología y Neurociencia Cognitiva; Psicoterapeuta

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